Juan Esteban “Tetelo” Vargas, el primer pelotero latinoamericano en la pelota cubana

Una de las cosas más bonitas del béisbol es su historia.”
Jim Abbott (ex-lanzador zurdo carente de su mano derecha)

Tetelo Vargas

Realmente escribo con mucha satisfacción estas líneas sobre un hombre muy admirado en el mundo del béisbol e igualmente respetado por su personalidad. Se trata del dominicano Juan Esteban Vargas Marcano, más conocido como Tetelo, apodo que es una derivación del apodo que recibía un tío por línea materna, al cual llamaban Tete. Sucede que el tío Tete terminó llamando Tetelo a su sobrino, hombre nacido en la parte colonial de la capital dominicana, el 12 de abril de 1906, hijo de Isaías, zapatero, y de la Sra. Baudilia Marcano, además de tener otros hermanos que igualmente jugaron béisbol.

El niño Tetelo jugaba pelota desde temprana edad. Un año después de nacido se creaba en la barriada del Conde el equipo que fuera conocido como el Licey, del cual Tetelo fue mascota en 1921, pero los Tigres no fueron agresivos en firmar al muchachito de 178 cm de estatura, en su lugar lo hicieron los Leones del Escogido en 1923. Con los Leones ya jugaban dos hermanos de Tetelo, Eduardo “Guagua” y Juan Rafael.

Como pelotero era un hombre rapidísimo en las bases, no en balde le llamaban el gamo, de buenas manos defensivamente, se inició como jugador del campo corto y la segunda base, pero por su velocidad se decidió llevarlo a jugar los jardines.

Tetelo inicialmente jugó para los Leones en 1923, luego con el Atlas en 1925 y para el Central Romana en 1926. Al año siguiente, Tetelo fue reclutado por el cubano-americano Alex Pompez para integrar el equipo New York Cuban Stars de la Liga de Color Este, en el cual también jugaban peloteros como Martín Dihigo, Alejandro Oms, Bernardo Baró y Manuel “Cocaína” García. Fue en ese período que Tetelo formalizó relaciones y se casó con la boricua Celia Amaro. Terminada la temporada de Liga Negro, integró el conjunto Havana Red Sox de Ramiro Ramírez, para jugar una serie de partidos en EE.UU. y Canadá. En el invierno se fue a jugar para el Santa Marta de Venezuela, país en el que logró jugar por espacio de trece temporadas consecutivas.

Su carrera en las Ligas Negro se vio interrumpida hasta su regreso con los New York Cubans en 1942 cuando jugó el jardín izquierdo del equipo y nuevamente en 1943 como defensor del jardín central. En ese conjunto también jugaba su compatriota Horacio “Rabbit” Martínez, el infielder cubano Javier Pérez, oriundo de San Antonio de los Baños; el jardinero Rogelio “Mantecao” Linares, y los lanzadores, el zurdo Luis Tiant Bravo y el derecho Rodolfo Fernández.

En el verano de 1928 se fue a jugar con los Brujos de Guayama en Puerto Rico y en el invierno lo hizo para el Escogido en República Dominicana seguido de su regreso a los EE.UU. para jugar con el Cuban Stars.

Finalmente debutó en la pelota cubana en el invierno de 1929 y así convertirse en el primer pelotero latinoamericano en ese circuito. Jugó para el Habana, equipo en el que bateó para .315, producto de 56 hits en 187 veces al bate, incluido 9 dobles como extrabase. En otros dos torneos en 1930, con el Habana bateó 11 hits en 38 veces al bate (.289), pero se fue desencantado por debido a los problemas entre la liga y los dueños de la Tropical. Tetelo no regresó a Cuba hasta 1942, para nuevamente vestirse de León, temporada en la que bateó para .257.

En el verano de 1930 jugó nuevamente para el Havana Red Sox, equipo que había sido comprado por el promotor Syd Pollock.   Tetelo era incansable, continuó jugando en Venezuela y en su país natal. Fue integrante del equipo Ciudad Trujillo en 1937, un híbrido del Licey y del Escogido, inventado por el dictador Rafael Leónidas Trujillo, en el cual jugaron estrellas norteamericanas y cubanas de las Ligas Negro.

A partir de 1943, Tetelo se dedicó a jugar más en la Liga de Puerto Rico. Ya en ese entonces tenía 37 años, así y todo, jugó 12 temporadas consecutivas, nueve de ellas con el club Guayama, el que más tarde pasó a ser el conocido Criollos de Caguas, equipo que ganóa tres campeonatos (1947-48, 1949-50 y 1953-54), lo que le permitió a Tetelo participar en dos series del Caribe. En esta liga, Tetelo fue campeón de bateo en la temporada de 1943-44 jugando para los Cangrejeros de Santurce, al conectar 55 hits en 132 veces al bate, para astronómico .410. En su carrera en la liga boricua fue máximo anotador de carreras en las temporadas de 1938-39 (59), 1939-40 (69) y co-líder con Pancho “Coimbre” de Ponce en 1953-54 (41).

La liga dominicana de verano fue reiniciada en 1951, Tetelo jugó para las Estrellas Orientales por espacio de cuatro temporadas, en las que se llevó el campeonato de bateo en 1953 (.355) y ayudó a su equipo a coronarse campeón en 1954, cuando ya tenía 47 años de edad. Su última temporada activa fue la de 1955-56.

La carrera de Vargas es muy extensa y difícil de sintetizar en algunas líneas de este artículo, lo que sí está claro es la excelencia de su juego y el amor con que lo hacía. En República Dominicana es todo un ídolo de la afición beisbolera, al extremo de ser proclamado como “El Mejor Pelotero Dominicano de todos los Tiempos”. El Estadio de las Estrellas en San Pedro de Macorís, lleva su nombre desde 1963, por disposición del Congreso Dominicano.

Este brillante pelotero murió de cáncer el 30 de diciembre de 1971. Sus restos yacen en el cementerio Municipal de Guayama junto a los de su esposa. En 1992 fue exaltado al Salón de la Fama del Béisbol de Puerto Rico, igual honor recibió, en 1998, de parte del Salón de la Fama de Cuba en Miami, mientras que el Salón de la Fama del Béisbol Latino radicado en La Romana lo exaltó en 2010.

Labor ofensiva en 6 temporadas en las Ligas Negro
Vargas ofensiva LN

Labor ofensiva en 3 temporadas en la Liga Cubana
Vargas ofensiva LC

Fuentes

Anon. Juan Esteban “Tetelo” Vargas. Estrellas Orientales. http://estrellasbc.com/?jugador=juan-esteban-tetelo-vargas

Anon. Juan Esteban- Tetelo- Vargas M. http://www.pabellondelafama.do/exaltados/juan-esteban-tetelo-vargas-m/

Anon. Tetelo Vargas. Seamheads.com. https://www.seamheads.com/NegroLgs/player.php?playerID=varga01tet

Córdova Cuqui. 2015. A los 47 años, El Gamo, Tetelo Vargas, ganó un Champion Batting con las “Estrellas Orientales”. Listín Diario, 22 sept. https://listindiario.com/el-deporte/2015/09/22/389101/a-los-47-anos-el-gamo-tetelo-vargas-gano-un-champion-batting-con-las-estrellas-orientales

Figueredo Jorge S. 2003. Who’s Who in Cuban Baseball. McFarland & Co., Inc Publishers, Jefferson, North Carolina & London, p. 398.

Gerard Joseph. Juan “Tetelo” Vargas. SABR. https://sabr.org/bioproj/person/bd033c14

Vázquez Edwin Kako. Tetelo Vargas, un gran señor del béisbol. 1800béisbol.com. https://www.1800beisbol.com/baseball/deportes/latino_sports/tetelo_vargasun_gran_senor_del_beisbol/

 

Escrito por Esteban Romero, 12 marzo de 2020

 

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